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CALIFICAMOS ASÍ

Nuestra escala para calificar las reseñas del uno al cinco (estrellas). Con el Sir William McKay reservado sólo a la excelencia.

  • Sir William McKay: Aleph One
  • Willy McKay: ¡Non-Plus-Ultra!
  • McKay: Muy bueno, peeero...
  • Pasta: Ta' bien... ta' bien.
  • Mancao: No nos inmuta.
  • Ñame: ¡Que nos devuelvan el tiempo y dinero que perdimos en revisar esta grandísima porqueria! Epic FAIL!
WEB-ONADAS

Lectura: No Girls Allowed? I'm not your fucking shield!. Una opinión sobre el sonado caso del #gamergate desde la perspectiva analítica del Editor en Jefe. –Bartolomeo

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I've Got The Power!

¿Qué tanta potencia de amplificación es suficiente?
¿Cuándo es demasiada potencia? es la eterna pregunta en el mundo del Audio, es como ¿cuánta cantidad de dinero es demasiada? ¿verdad? Sin la debida información sobre tus gustos, circunstancias y necesidades, la única respuesta honesta es "Depende" ¿pero de qué? Con la suficiente información podemos establecer, con los límites pertinentes, cuánta cantidad de amplificación es apropiada para un sistema de sonido. Nótese que dije "apropiada" en lugar de "necesaria" porque muchos factores entran en juego para influenciar tus requerimientos de poder en un sistema de Audio. Como el tamaño de la habitación, forma, tratamiento acústico (propiedades de las superficies), sensitividad de las cornetas, gustos musicales (jazz, rock, clásica y películas usan diferentes niveles de reproducción) y de último pero no menos importante, preferencias personales.

Oye... Abre tus ojos... Mira hacia arriba...
Un hecho muy importante deben tener en cuenta, el oído humano registra amplitud en escala logarítmica, lo que hace la elección de un amplificador menos crítico de lo que piensa la mayoría. Es decir, que para obtener un modesto incremento en el volumen (3dB), se debe duplicar la cantidad de vatiaje. Y para duplicar la amplitud (volumen) la potencia en watts debe incrementarse 10 veces la original. Pequeñas diferencias entre vatiaje de amplificadores, como por ejemplo uno de 50W contra uno de 80W, es audiblemente insignificante (cerca de 1.6dB nada mas). Incluso la diferencia entre uno de 50W y uno de 100W donde el segundo duplica al primero ¡es de apenas 3dB! notable pero muy sutil y en muchos casos imperceptible a menos que se lleven ambos a sus límites, a riesgo generar distorsión por Clipping* que seguro dañará tus cornetas.

¿Cómo es tu habitación?
Primero abordemos la relación entre en tamaño de la habitación y los requerimientos de potencia. En muchos cuartos, el sonido alcanza los oídos por un conjunto de rutas, algunas directamente de las cornetas, pero muchas mediante la refracción (o reflejo) del sonido desde las superficies lindantes como paredes, techo y piso principalmente. La primera señal directa de las cornetas establece la relación espacial y las cualidades direccionales del programa, mientras que las reberverantes (reflejadas) completan y conforman buen parte del volumen total aparente. En un cuarto vació sin muebles, existe una menor absorción del sonido y por lo tanto devenga en una percepción mayor de la energía sonora o volumen aparente. La calidad de sonido va a ser diferente por supuesto, al extremo de sonar muy brillante, duro y hasta desagradable. El otro extremo siendo un sonido estéril y falta de cuerpo o vida. Generar sonidos con amplitud idéntica en diferentes cuartos cuyas propiedades acústicas varían diametralmente requiere diferentes requerimientos de potencia.

¿Qué tan sensibles (eficientes) son tus cornetas?
Otra variable importante es la sensibilidad de tus cornetas. Es una medida sobre qué tan eficiente éstas usan el poder de un amplificador. La sensitividad o eficiencia de una corneta es el nivel de presión de sonido (SPL) que puede generar a una distancia de 1 metro con una entrada de 2.83 voltios (equivalente a 1 Watt en 8 Ohm). La sensitividad no tiene ningún efecto o influencia en la calidad de sonido, pero sí una indicación de la relativa cantidad de potencia que puede generar a un nivel de escucha. La mayoría de las cornetas del Hi-Fi tienen una sensitividad entre 87dB y 90dB. Una que tenga 87dB es de baja sensitividad y requiere el doble de vatiaje para un determinado nivel de volumen que una cuya sensitividad esté a 90dB (¡sólo 3dB de diferencia!). Ya que duplicar (o reducir a la mitad) la potencia produce tan sólo un cambio muy pequeño en el volumen percibido; un ligero ajuste del control del volumen usualmente compensa estas diferencias.

Por supuesto, tarde o temprano al amplificador se le van a acabar las reservas, llegando a los límites peligrosos de Clipping. Es por todo lo anterior que la potencia de un amplificador, depende mucho de la relación con las cornetas con que se va a utilizar y su sensitividad. Pero aún así no es práctico predecir la potencia a obtener sólo por esta variable.

¿Realmente se puede tener "demasiada" potencia?
Potencia expresada en watts no es mas que "el resultado energético de un trabajo físico". En el caso de un amplificador, su voltaje causa el movimiento del diafragma de la corneta para que ésta mueva presión de aire creando una onda que imite la frecuencia que está grabada. La eficiencia de todo parlante en convertir esa energía eléctrica en energía acústica es bastante baja, usualmente entre el 1% y 3%, relegando casi todo el trabajo al amplificador. Casi todo el poder del amplificador se convierte en calor debido a la resistencia impuesta por las cornetas y su cableado correspondiente.

Si un amplificador mantiene una cantidad constante de potencia a las cornetas por un tiempo prolongado, éstas se recalientan. Los tweeters en especial son los más propensos a sufrir un recalentamiento quemándose eventualmente por su fino cableado, poca masa y corto rango de movimiento, lo cual limita su capacidad de transferir energía calórica al aire o a su estructura metálica. Por lo que resulta muy fácil quemar un tweeter. Los woofers son de otra naturaleza, debido a que se mueven con mayor soltura y a mayores distancias, mucho más lento que un tweeter, ayudan a disipar mejor las temperaturas a sabiendas que no producen mucha en primer lugar; pero no quiere decir que masivas dosis de vatiaje en Clip no puedan quemarlos, aunque es raro el caso.

¿Qué tiene toda esta explicación que ver con la amplificación y la potencia que necesito? Pues habrás notado en las especificaciones de los amplificadores cuando revisas catálogos y folletos, que tienen dos medidas de potencia, Continua (nominal) y Dinámica. Continua es el promedio que puede sostener a prolongados períodos sin llegar al punto de Clipping, de manera segura y estable. Esta es la que calienta los amplificadores y cornetas. Dinámica, o puntos pico, es menos peligroso. Las ondas musicales son altamente variables e irregulares. Mientras una señal puede llegar a picos extremos en potencia, estos suelen ser en transiciones muy cortas (en milisegundos casi siempre), que no imponen peligro alguno a las cornetas aún si los niveles de vatiaje requeridos para reproducirla alcanzan decenas de cientos de watts. Por lo tanto fíjate en la especificación nominal más que la dinámica a la hora de elegir tu amplificador.

¿Qué escuchas?
Estamos mas cerca de saber el resultado de la pregunta sobre cuánta potencia necesito. Tus propios hábitos de escucha pueden arrojar una pista más importante que las características de los equipos. Si disfrutas de música clásica o música de cámara en una habitación larga a niveles moderados con cornetas de 89dB de sensitividad (sensitividad media), entonces estarías bien con un amplificador de 20-watts RMS por canal. Si usas uno de 100-watt no notarás la diferencia, sólo que en este caso este amplificador tendrá reservas para pasajes de picos fuertes sin llegar a distorsionar audiblemente. Pero si escuchas música de orquesta a niveles de concierto sinfónico, necesitas todas las reservas de ese amplificador de 100-watts y quizás más. La potencia promedio será normalmente de 5-watts o ligeramente mayor, con picos llegando a superar los 100 watts de vez en cuando.

¿Quiere decir que mejor compro toda la potencia que pueda costear? en cierta forma no hace daño (aunque no hablo por tu bolsillo), pero no es esencial. Por un lado es la potencia continua la que determina el volumen aparente de un programa de música y rara vez excede unos cuantos watts en el típico ambiente hogareño. La capacidad que tienen muchos amplificadores de alcanzar niveles dinámicos muy superiores a los niveles nominales continuos, hacen posible alcanzar satisfactorios resultados y calidad de sonido sin llegar a extremos muy costosos.

Potencia no lo es todo
Hay mas en un amplificador que su mera potencia, y el axioma del costo asegura que a mayor sea éste en un amplificador, obtienes más que simple potencia de sobra. Mejor ancho de banda, estabilidad, confiabilidad, flexibilidad en controles y adaptabilidad a diversos tipos de cornetas (resistencia en Ohm siendo una de ellas). Aunque en realidad la mayoría no necesite mas de 20 o 30-watts, no caería nada mal apostar por algo extra y llevarse a casa esos 80 o 100 watts adicionales si caben en tu presupuesto. No es desperdicio tener esa potencia de reserva aunque no la uses. Le da al amplificador soltura y comodidad al no tener que llevarlo a sus límites estresantes, donde no sólo se compromete la salud de tus cornetas, sino también la calidad del sonido.

Es análogo a los caballos de fuerza de los carros, sólo necesitas como 20 o 30 CV para llevarte a tu destino a velocidades moderadas. Tal vez nunca necesites el resto que puede dar, pero habrá momentos en que se necesitarán sin llevarlo a sobrecalentamiento que acortaría su vida.

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Sir Barton

[*] El fenómeno conocido como Clipping se refiere a la forma truncada de la punta de la onda como resultado de altísimas señales pico que exceden las capacidades o reservas de potencia de un amplificador. El efecto audible es áspero y fuerte, algunas veces de distorsión totalmente molesta cuya severidad puede afectar a los oyentes por lo incómodo que resulta en casos extremos. Puede pasar inadvertido para muchos cuando no está rayando en la zona de notoriedad auditiva, pero no para los tweeters quienes ya estarían corriendo grave riesgo llegando a quemarse, aún sin escuchar ninguna señal de alarma.

Aparte de su síntoma audible, el Clipping puede tener una consecuencia más severa. A medida que la longitud de onda es cortada y truncada, su promedio de potencia se incrementa aumentando la temperatura del imán de la corneta. El error radica en usar cornetas con amplificadores de poca potencia ya que al llevarlos a niveles altos buscando volumen, se corre el riesgo de entrar en Clipping debido a que el amplificador no puede dar mas por su limitada capacidad.

Parece paradójico que muy poca potencia de amplificación sea peligroso para las cornetas. Pero es cierto. Por ello se recomienda nunca argumentar el hecho de tener suficientes reservas de amplificación limpia, sin esfuerzo y libre de distorsión.

P.D. Inspirado en un artículo de Julian Hirsch para Stereo Review 1992.

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